Malcolm McLean : routier, entrepreneur, milliardaire

Shipping containers by Glyn Lowe Photoworks (CC BY 2.0) — Glyn Lowe Photoworks, CC-BY

McLean a inventé les conteneurs empilables, offrant ainsi des prix de transport inférieur de 25 % à ceux de la concurrence.

Par Alexander Hammond.
Un article de Foundation for Economic Education

McLean a inventé les conteneurs empilables en offrant des prix de transport inférieurs de 25 % à ceux de la concurrence.

Le chauffeur de camion qui révolutionna le transport maritime

Malcom McLean est un chauffeur de camion américain devenu plus tard l’homme d’affaires qui a développé le conteneur de transport moderne. Le développement par McLean de conteneurs standardisés a permis de réduire considérablement le coût d’expédition des marchandises dans le monde entier. La baisse des coûts d’expédition a considérablement stimulé le commerce international, contribuant à sortir des centaines de millions de personnes de la pauvreté. La conteneurisation de McLean demeure un pilier essentiel de notre économie mondiale interconnectée.

Avant que McLean ne mette au point le conteneur d’expédition standardisé, presque toutes les marchandises étaient transportées dans un assortiment hétéroclite de barils, caisses, sacs, boîtes et autres paquets. Avant qu’existent les conteneurs, un navire typique contenait jusqu’à 200 000 pièces de cargaison qui étaient chargées à la main sur le navire. Il fallait souvent autant de temps pour charger et décharger la cargaison que pour naviguer jusqu’au port de destination. Cette inefficacité a contribué à maintenir les coûts d’expédition très élevés. C’est ici que McLean entre en jeu.

Malcolm McLean est né en novembre 1913 à Maxton, en Caroline du Nord. Lorsqu’il obtient son diplôme d’études secondaires en 1935, sa famille n’a pas suffisamment d’argent pour l’envoyer à l’université. À la place, il commence donc à travailler comme chauffeur pour l’entreprise de transports de ses frères et sœurs.

En 1937, McLean fait une livraison de balles de coton à un port de Caroline du Nord pour expédition au New Jersey. Comme il ne pouvait pas partir avant que sa cargaison n’ait été chargée sur le navire, il reste assis pendant des heures à regarder des dizaines de dockers charger des milliers de petits paquets sur le navire. McLean se rend compte que le processus de chargement gaspille énormément de temps et d’argent, et il commence à se demander s’il ne pourrait pas y avoir une solution plus productive.

En 1952, McLean imagine charger des camions entiers à bord d’un navire pour les transporter le long de la côte atlantique américaine (de la Caroline du Nord à New York). Bien que ce procédé puisse réduire considérablement les temps de chargement, il se rend vite compte que ces «navires remorques» ne seraient pas très efficaces à cause de la grande quantité d’espace de chargement perdue.

Mclean modifie alors son idée originale de sorte que seuls les conteneurs – et non le châssis des camions – soient chargés sur le navire. Il met également au point une façon d’empiler les conteneurs les uns sur les autres. C’est ainsi que naît le conteneur maritime moderne.

McLean, un entrepreneur ambitieux

En 1956, McLean obtient un prêt bancaire de 22 millions de dollars (soit 209 millions de dollars actuels). Il utilise cet argent pour acheter deux navires-citernes de la Seconde Guerre mondiale et les convertir pour le transport de ses conteneurs. La même année, l’un de ses deux navires, le SS Ideal-X, chargé de 58 conteneurs navigue du New Jersey à Houston, au Texas. À l’époque, la compagnie de transport maritime de McLean offrait des prix de transport inférieurs de 25 % à ceux de son concurrent, ainsi que la possibilité de verrouiller les conteneurs afin d’empêcher le vol de marchandises, ce qui a également attiré de nombreux nouveaux clients.

En 1966, McLean lance son premier service transatlantique et trois ans plus tard il lance une ligne maritime transpacifique. Devant l’évidence des avantages du système de conteneurs de McLean, sont alors développés des navires plus gros, des conteneurs plus sophistiqués et des grues plus grandes pour le chargement des marchandises.

En 1969, McLean vend sa première compagnie maritime pour 530 millions de dollars (soit 3,8 milliards de dollars actuels) et lance une série d’autres projets commerciaux. Il achète notamment la compagnie maritime United States Lines en 1978 et construit une flotte de 4400 porte-conteneurs. McLean continue à raffiner ses conteneurs d’expédition pour le reste de sa vie.

Il est décédé à Manhattan en 2001 à l’âge de 87 ans. À sa mort, le magazine Forbes décrivit McLean comme « l’un des rares hommes qui ont changé le monde ».

En 1956, le chargement manuel d’une cargaison sur un navire dans un port américain coûtait 5,86 dollars par tonne (55,58 dollars d’aujourd’hui). En 2006, les conteneurs d’expédition ont réduit ce prix à seulement 16 centimes la tonne (0,21 dollar d’aujourd’hui). Matt Ridley, membre du conseil d’administration de HumanProgress, souligne que « le développement de la conteneurisation dans les années 50 a rendu le chargement et le déchargement des navires environ vingt fois plus rapides et a ainsi réduit considérablement le coût du commerce ».

Cette réduction spectaculaire des coûts d’expédition a stimulé le commerce international. Autrement dit les consommateurs ont maintenant accès à des produits du monde entier à un prix inférieur à ce que l’on pensait auparavant possible. De même, la réduction des coûts d’expédition a contribué à améliorer le niveau de vie de centaines de millions de personnes dans les pays en développement exportateurs au cours des dernières décennies.

Sans les conteneurs de McLean, le commerce mondial serait bien en deçà du niveau actuel, et la quasi-totalité d’entre nous serait moins bien lotis. C’est pour ces raisons que Malcom McLean est un héros du Progrès.

Traduction pour Contrepoints de « The Truck Driver Who Revolutionized Shipping Containers »

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