Petite histoire du Picon

Le curieux destin du Picon, boisson née en Méditerranée, et qui va devenir le digestif le plus consommé dans le nord de la France.

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Picon by sushiesque(CC BY-NC 2.0)

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Petite histoire du Picon

Publié le 25 avril 2022
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Par Jean-Baptiste Noé.

L’amer Picon d’Algérie

Le Picon nous renvoie à une page coloniale de l’histoire de France, celle où l’Algérie était intégrée au territoire national et où les soldats mouraient de dysenterie et d’eau contaminée. Dans le désert saharien, la soif est une contrainte perpétuelle et les eaux sont très souvent impropres et tuent les corps en transportant de nombreuses maladies. Envoyé en Algérie au début des années 1830, Gaétan Picon découvre le paludisme et les fièvres qui rongent de nombreux soldats.

Lui aussi contracte la maladie et tente alors de faire infuser quelques plantes pour en guérir. Né à Gênes en 1809, à l’époque sous domination de Napoléon 1er, il émigre à Marseille en 1815 lors de la chute de l’Empire. Il se forme au métier de distillateur et travaille à Aix et à Marseille, d’où il rejoint l’Algérie. Il se souvient alors que pour affronter le paludisme certaines recettes de grands-mères prévoyaient une infusion d’orange et de quinine. Il tente l’expérience pour lui-même en faisant infuser dans de l’alcool des oranges fraîches et séchées et de la quinine. Le résultat est concluant puisqu’il parvient à guérir.

La nouvelle se répand dans le cercle français, si bien qu’on lui demande de produire cette boisson digestive en de plus grandes quantités. Gaétan Picon s’exécute et crée ainsi cette nouvelle boisson, que l’on consomme additionnée d’eau. Titrant à 21° elle détruit les germes, facilite la digestion et étanche la soif. Picon commercialise son digestif sous le nom d’ « amer africain » à partir de 1837. Une marque est née, qui se répand au-delà de l’Algérie.

Le succès du Picon à l’exposition londonienne de 1862

C’est en 1862 que la marque connaît un succès majeur. Londres organise une exposition universelle où de nombreux produits alimentaires sont testés et primés. Le gouvernement impérial encourage les industriels et les producteurs français à y envoyer leurs produits.

Picon refuse d’y faire concourir son amer (bitter en anglais), en dépit des sollicitations du sous-préfet de Philippeville. Face à ce refus, le sous-préfet décide d’envoyer une caisse à l’exposition, sans prévenir son inventeur. La boisson y gagne une médaille de bronze, ce qui accroît fortement sa renommée et ses ventes.

Picon multiplie le nombre de ses usines, en Algérie comme en métropole. Sa boisson n’est plus bue avec de l’eau mais entre dans la composition de nombreux cocktails. Et, sommet de la renommée, elle est citée dans plusieurs films, ce qui renforce sa popularité.

Le Picon au cinéma

Dans Marius, le Picon est le héros de la célèbre scène des quatre tiers : le Picon citron curaçao de la maison. Un tout petit tiers de curaçao, un tiers de citron, un bon tiers de Picon et un grand tiers d’eau.

Dans un Singe en hiver, c’est au Picon bière que Jean-Paul Belmondo s’enivre dans le bar de Tigreville, avant de ressasser ses souvenirs d’Espagne. Le Picon bière est d’ailleurs l’usage principal qui est désormais fait de ce digestif. Mélangé à de la bière blonde ou brune, il apporte une touche d’amertume et d’orange qui en rehausse le goût.

Dans Le Père Noël est une ordure, Marie-Anne Chazel joue Zezette dont l’amant s’enivre au Picon bière.

En 1995, la marque a lancé le Picon club, destiné à être consommé en cocktail avec du vin blanc.

Le Picon du sud au nord

C’est aujourd’hui dans le nord de la France que ce digestif est le plus consommé, puisqu’il accompagne la bière, très prisée dans cette région. Curieux destin pour une boisson née en Méditerranée et destinée au soleil algérien que de se retrouver star des bars du Nord. La gastronomie réussit toujours ce tour de force de s’ancrer dans les terroirs et de s’affranchir des frontières.

Cet article a été publié une première fois en 2016

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  • L’article éveille quelques souvenirs pour les Marseillais au-delà de la recette dite du Mandarin-Picon
    http://www.dailymotion.com/video/x1e1mq_recette-mandarin-citron-marius_people
    (Le texte en édition poche ne donne pas la leçon de calcul !)

    Il y avait une usine Picon à Marseille rue Dragon (ou rue Paradis?) et on trouvait chez tous les marchands de fruits, les « Picon », oranges à l’écorce épaisse sur lesquelles la maison Picon avait prélevé le zeste coloré.
    Si un Marseillais vous dit qu’il a consommé des Picon durant toute mon enfance, n’en concluez pas qu’il a un passé d’alcoolique.

  • On peut d’ailleurs, ajouter à propos de Un singe en Hiver, cette inoubliable scène où un thermomètre à l’effigie de Picon, passe de vie à trépas, à la plus grande fureur d’un Paul Frankeur se remettant à peine « d’un coup de semonce »…

    • @ J-PIERRE AUFFRET
      Oui, le Picon-citron-bière (pour mon Père) et le Picon-grenadine-vin blanc ou champagne, pour ma Maman, c’était le nec plus ultra de l’apéritif, en voyage en France! Jamais, ce ne fut considéré comme un digestif! Alors oui, la quinine est connue depuis longtemps comme un anti-paluédéen! Et j’ignore si, avant, il existait cette amertume, retrouvée ensuite dans le Gancia & coll, ensuite, assez « apéritives »!
      Cela reste un des tout bons apéritifs qu’on boit aménagé pour son goût individuel, à l’occasion! Et ça ouvre vraiment l’appétit!

  • et sous cette canicule, un Picon Schweppes…

  • C’est marrant, moi je l’ai découvert en Alsace avec le Picon-bière ! Trop bon !

  • Superbe histoire. J’aime beaucoup.

  • Les commentaires sont fermés.

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