Comment Adam Smith peut vous aider aujourd’hui

Un entretien avec l’économiste Russ Robert à l’occasion de la 500e émission d’Econtalk.

Adam Smith credits surfstyle (licence creative commons)
Adam Smith credits surfstyle (licence creative commons)

Le 500ème épisode du podcast hebdomadaire Econtalk (en anglais) vient de paraître. Econtalk est probablement l’émission de vulgarisation économique d’inspiration libérale la plus populaire. Parmi les nombreux invités de Russ Roberts, majoritairement économistes mais pas systématiquement libéraux, on peut noter les Nobel Gary Becker, Milton Friedman, Ronald Coase, Vernon Smith et Joseph Stiglitz mais aussi les investisseurs Marc Andreessen et Sam Altman ou encore les auteurs Nassim Taleb, Mike Munger et Don Boudreaux.

Econtalk est financé par la fondation Liberty Fund grâce à qui nous avons aussi accès à la très complète Library of Economics and Liberty.

Pour nos lecteurs qui voudraient découvrir Econtalk, la liste des épisodes préférés des auditeurs l’année passée permet d’écouter des articles de grande qualité et les archives laissent le choix parmi de nombreux sujets. Il est bien sûr possible de vous abonner avec votre lecteur de podcasts préférés pour entendre les futures émissions.

Contrepoints a profité de ce jalon des 500 épisodes pour interroger Russ Robert. Russ Robert est chercheur à l’Université de Stanford au sein de la Hoover Institution. Il a reçu son doctorat en économie en 1981 à l’Université de Chicago, sous la direction de Gary Becker.

Vous avez écrit le livre How Adam Smith change your life : an unexpected guide to human nature and happiness l’année dernière. Pouvez-vous nous dire dans quelle mesure Smith est encore pertinent aujourd’hui ?

Russ Roberts : Smith a écrit deux grands livres, La richesse des Nations et La théorie des sentiments moraux. Le premier souligne l’importance du commerce à l’intérieur d’une nation et entre les nations pour produire de la prospérité. Il est plein de perspicacité et d’esprit sur une myriade de sujets liés à l’activité économique. Le deuxième livre est peu connu. Ce que je voulais faire dans mon livre est de tirer les leçons de La théorie des sentiments moraux et les appliquer à nos vies d’aujourd’hui. Il traite de la vertu, du respect, de la réputation, de l’intégrité et des autres aspects intemporels de la façon dont nous communiquons les uns avec les autres comme la famille, les amis et collègues. La nature humaine est aujourd’hui la même qu’elle était en 1759 quand Smith publiait pour la première fois cet ouvrage. Son livre est plein d’éléments utiles pour nous aider à réfléchir sur nous-mêmes et ceux qui nous entourent. Ce que j’ai essayé de faire dans mon livre est d’aider le lecteur contemporain à mieux comprendre les idées de Smith et de les appliquer à un contexte moderne.

Vous êtes l’animateur du podcast couronné de succès Econtalk et le co-créateur des célèbres vidéos Hayek contre Keynes, quelles recommandations donneriez-vous à ceux d’entre nous qui veulent promouvoir nos idées par l’intermédiaire de vidéos et de podcasts ?

J’adore les livres. J’en possède beaucoup trop et je n’ai même pas lu une bonne partie d’entre eux. Pour le meilleur ou pour le pire, de nos jours, les gens passent beaucoup plus de temps devant des écrans ou avec un casque qu’ils ne le font avec des livres. L’audio et la vidéo sont donc particulièrement importants pour communiquer avec le public d’aujourd’hui. L’audio est particulièrement important parce que les gens cherchent des façons de se divertir et s’éduquer pendant leurs trajets, en faisant de l’exercice ou des tâches ménagères. La clé est de trouver le bon équilibre dans le mélange de divertissement et d’éducation. Il est facile de faire une vidéo éducative ou un podcast qui n’accroche pas les gens ou un produit hautement divertissant qui enseigne très peu. Le défi est de trouver la bonne combinaison.

Comment voyez-vous la diffusion des idées libérales depuis que vous avez commencé Econtalk en 2006 et êtes-vous optimiste pour les années à venir ?

Je ne pense pas qu’il y ait jamais eu une époque avec plus de personnes prenant la liberté au sérieux. Mais son impact sur la politique a été limité. Je reste optimiste. J’aime ce que dit le Talmud : « Il ne t’incombe pas de finir la tâche, mais tu n’es pas non plus libre de t’en désister ». Nous avons tous quelque chose à apporter et nous ne pouvons pas voir comment notre petite contribution apporte à l’ensemble. Continuez à travailler et sachez que vous faites ce que vous pouvez pour faire du monde un meilleur endroit. Et pendant que vous y êtes, soyez une bonne personne. Soyez gentil. Soyez humble. Soyez respectueux. Vous aurez une bien meilleure chance de propager vos idées.

Lire sur Contrepoints notre dossier Adam Smith