La peine de mort aux États-Unis : des raisons d’espérer ?

Une marche contre la peine de mort devant la Cour supérieur de Justice des États-Unis, située à Washington.

La peine de mort pourrait être abolie aux États-Unis non parce qu’elle constitue une violation du droit à la vie, mais parce qu’elle coûte trop cher.

La peine de mort pourrait un jour être abolie aux États-Unis non parce qu’elle constitue une violation du droit à la vie, mais parce qu’elle coûte trop cher.

Par Roseline Letteron.

Une marche contre la peine de mort devant la Cour supérieur de Justice des États-Unis, située à Washington.

Les États-Unis n’ont pas la même conception des droits de l’homme que les Européens, on le sait. Récemment, la tuerie de Newtown a suscité une remise en cause très partielle du droit de porter des armes, limitée aux milieux « libéraux ». Mais elle a provoqué aussi, il faut bien le reconnaître, un accroissement sans précédent de la vente d’armes. De nombreux Américains ont demandé un fusil d’assaut au Père Noël, et l‘ont effectivement trouvé au pied du sapin.

Cette violence de la société américaine est particulièrement illustrée par le maintien de la peine de mort dans l’ordre juridique. Elle peut punir les crimes fédéraux, mais aussi figurer dans le code pénal des États fédérés. Pour le moment, seuls dix-sept États sur cinquante ont aboli la peine de mort (le dernier en date étant le Connecticut en 2012), et vingt-neuf n’ont exécuté personne depuis au moins cinq ans. Dans ce domaine, un récent rapport publié par le Death Penalty Information Center donne, peut-être, quelques raisons d’espérer une évolution lente vers l’abolition.

Une stabilisation de la baisse

Les chiffres sont relativement encourageants. Le rapport montre une tendance durable à la diminution, avec 43 exécutions en 2012, comme en 2011. On assiste à une stabilisation de la baisse, si l’on considère qu’il y avait encore 85 exécutions en l’an 2000. Le nombre de personnes détenues dans le couloir de la mort est passé de 3222 à 3170, réduction peu sensible mais réelle, sachant qu’elles étaient 3670 en l’an 2000. Quant aux condamnations, elles ont connu une augmentation relativement marginale (de 76 à 78), mais qui n’entrave pas un mouvement général de baisse (224 condamnations en l’an 2000 et 315 en 1996).

Ces chiffres sont encourageants, mais ils marquent davantage une stabilisation dans la baisse qu’un mouvement clairement affirmé vers l’abolition, comme s’il était impossible de faire mieux.

Le Vieux Sud farouchement attaché à la peine de mort

Cette situation s’explique largement par les disparités entre États. Le rapport montre que les trois-quarts des exécutions de 2012 ont eu lieu dans quatre États : le Texas, l’Oklahoma, le Mississippi et l’Arizona. 65% des condamnations sont intervenues au Texas, en Floride, en Californie et en Alabama. On le voit, les États du Sud restent farouchement attachés à la peine de mort, et leur population ne semble pas la remettre en cause. La baisse des statistiques provient donc des autres États, qui semblent s’orienter vers des moratoires, voire l’abolition. Les chiffres ne révèlent donc pas une tendance générale abolitionniste, mais bien davantage un clivage très affirmé entre le Nord et le Sud.

Verra-t-on une évolution dans les années qui viennent ? Peut-être, car les études d’opinion, notamment celle effectuée par le Public Religion Research Institute montrent que les Américains sont désormais divisés en deux blocs à peu près égaux. À la question portant sur la peine la mieux appropriée pour punir leur meurtre, 47% se prononcent pour la prison à la perpétuité sans possibilité de libération conditionnelle, et 46% pour la peine de mort. Sans doute sont-ils troublés par d’autres études, et notamment celle menée par John Donohue, de Stanford University, qui montrent que les accusés issus d’une minorité visible poursuivis pour avoir tué un blanc ont trois fois plus de risque d’être condamnés à mort que les accusés blancs dont la victime est blanche.

La peine de mort coûte trop cher

Peut-être, mais peut-être pas. Car on voit aussi apparaître un autre argument, plus surprenant, en faveur de l’abolition. La peine de mort est, en effet, très coûteuse pour les États qui la maintiennent dans leur ordre juridique. Le Death Penalty Information Center, toujours lui, a publié, en 2009, le rapport « Smart on Crime : Reconsidering the Death Penalty in a Time of Economic Crisis« . Il montre qu’un condamné à mort passe en moyenne quinze à vingt ans dans le couloir de la mort, pour un coût qui s’élève à environ trois millions de dollars par ans. En comparaison, un condamné à perpétuité ne « coûte » qu’un million de dollars.

La peine de mort pourrait peut-être, un jour, être définitivement abolie aux États-Unis, non pas parce qu’elle constitue une violation du droit à la vie, non pas parce qu’elle rend irrémédiables les erreurs judiciaires particulièrement nombreuses dans ce pays, mais tout simplement parce qu’elle coûte trop cher. « Appuyons nous sur les mauvais motifs pour nous fortifier dans les bons desseins« , disait Vauvenargues.


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