« L’enfant de Mers el-Kébir » de Sophie Colliex

Le roman de Sophie Colliex n’est pas seulement l’histoire d’un enfant et d’un port de guerre. C’est aussi le portrait d’une famille modeste qui se débat dans des circonstances exceptionnelles.

Par Francis Richard.

l_enfant de Mers el kebir de Sophie colliexMers el-Kébir est le nom d’un village de pêcheurs à l’ouest d’Oran, en Algérie, au bord d’une vaste baie en demi-lune :

« Mers el-Kébir, en arabe, signifie « le Grand Port ». L’immense baie est ceinturée par un amphithéâtre de montagnes. Le djebel Murdjadjo, sombre, creusé de vallées profondes, pousse dans les flots ses deux bras escarpés : à l’est, la presqu’île de Santa Cruz ; à l’ouest le Santon, dressé en pain de sucre au-dessus de la mer.« 

Dans les années 1930, ce site exceptionnel attire l’attention de la Marine française. En 1939, un décret signé Édouard Daladier décide de le transformer en base navale militaire…

Pour ceux qui connaissent l’histoire de la Deuxième Guerre mondiale, Mers el-Kébir est le nom tragique des attaques menées par la marine anglaise, les 3 et 6 juillet 1940, contre des bâtiments de la Royale, qui y mouillaient tranquillement, faisant près de 1 300 morts parmi les marins français.

Après la première attaque : « La mer, luisante et noire, est recouverte de mazout. Plus de la moitié des bateaux a disparu. Quelques uns ont pu fuir, l’un a coulé à pic, et les deux cuirassés encore visibles dans la rade ne sont que des amas de tôle fumante échoués dans le paysage. »

Après la seconde : « Les sauveteurs repêchent morts et blessés, aidés par les pêcheurs et les ouvriers du chantier naval. Les cercueils du premier bombardement, alignés sur le rivage encore en attente d’être inhumés, gisent éventrés, leur macabre contenu répandu partout. »

Mers el-Kébir, ce que l’on sait moins, est aussi l’un des lieux du débarquement américain de novembre 1942 : « Six gros bâtiments de guerre ont accosté à la grande jetée. En l’espace de quelques heures, des milliers d’hommes ont pris pied dans le village. Un long défilé d’engins, camions, tanks, chars, jeeps, traverse Kébir à vive allure. »

L’enfant de Mers el-Kébir, de Sophie Colliex, se passe en ce lieu de mémoire de 1939 à 1951, c’est-à-dire quelque temps avant le massacre de 1940 et pendant les onze années qui suivent. Michel, l’enfant, dont il est question dans le récit, a huit ans au début et, donc, vingt à la fin, la tranche de vie décisive pour devenir un homme.

Le père de Michel, Joseph d’Ambrosio, Pepico, d’origine napolitaine, est pêcheur, comme la plupart des habitants du village. Sa mère, Marthe, Moman, d’origine espagnole, travaille de temps en temps chez Sardine pour compléter les maigres revenus paternels

Joanno, le grand frère de Michel, de dix ans plus âgé que lui, pêcheur comme leur père, a été mobilisé en septembre 1939 et ne reviendra qu’à la fin de la guerre. Tessa, leur sœur, de sept ans plus âgée, « joliment tournée, la taille fine et les épaules rondes », devra arrêter des études brillantes pour devenir bonne épouse et mère…

Michel est artiste. Un jour, une dame de la ville, chez qui sa mère l’a amené, lui donne une boîte de couleurs. C’est, semble-t-il, providentiel, parce que dessiner lui est facile : « Il ignore d’où vient cette connaissance profonde, instinctive. Une grosse vague s’est soulevée en lui, le jour où la boîte de couleurs est entrée dans sa vie. Son dessin, c’est son refuge, le rempart qu’il dresse quotidiennement entre lui et des souffrances qu’il ne comprend pas. »

Peu à peu il va comprendre ces souffrances. Leur pourquoi va lui être révélé notamment à la faveur de rencontres qui ne seront pas toutes fortuites. Celle, par exemple, avec la dame qui dessinait et qui lui a adressé la parole quand il jouait au cerf-volant avec ses amis Norbert et Samir. Celle avec ce marin rescapé de l’attaque anglaise et qui a sculpté un pêcheur dans une branche d’olivier pour remercier son père de l’avoir secouru.

Le roman de Sophie Colliex n’est cependant pas seulement l’histoire de Michel et de Mers el-Kébir, de l’enfant et du port de guerre, dont les travaux titanesques bouleversent profondément le paysage alentour. C’est aussi le portrait d’une famille modeste qui se débat dans des circonstances exceptionnelles, et la peinture d’une époque révolue où le respect des convenances orientait davantage qu’aujourd’hui le cours des vies.

Certes on s’aimait, mais le cœur ne l’emportait pas souvent sur la raison. Certes on faisait des études, mais les moyens matériels manquaient souvent à ceux qui voulaient les poursuivre. Et, en même temps, cette époque, qui n’est pas si lointaine que ça, n’est pas dépourvue de charme. Sans doute parce que Sophie Colliex a su donner vie à des personnes attachantes et restituer avec justesse et plaisir les couleurs, les odeurs et la chaleur de l’Afrique.

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